บริการข่าวไทยรัฐ

ไขความลับทำไมปลาวาฬถึงมีขนาดใหญ่

สัตว์โลกบางชนิดมีขนาดใหญ่โตจนน่าแปลกใจเมื่อเทียบกับข้อมูลในอดีต ทำให้นักวิทยาศาสตร์ตั้งข้อสงสัยว่ามนุษย์ทุกวันนี้อาจอาศัยอยู่ในยุคของยักษ์ก็เป็นได้ นิโคลัส เพนสัน นักวิทยาศาสตร์จากพิพิธภัณฑ์ธรรมชาติสมิธโซเนียน ในสหรัฐอเมริกา เผยการวิจัยเกี่ยวกับวาฬบาลีน หรือวาฬกรองกิน จากที่เคยมีขนาด 4.7 เมตรในอดีตแต่ปัจจุบันมีขนาดมหึมาราวๆ 30 เมตร ซึ่งวาฬที่อยู่ในกลุ่มบาลีนคือ วาฬหลังค่อม วาฬไรต์ และวาฬสีน้ำเงิน เป็นชนิดที่ใหญ่ที่สุดในโลก กะโหลกใหญ่กว่ารถมินิแวนเสียอีก

วาฬบาลีนไม่มีฟันแข็งคม แต่ฟันจะมีลักษณะเหมือนขนแปรงห้อยลงมาจากขากรรไกรบนเรียกว่าบาลีน เมื่อสวาปามน้ำทะเลเข้าไป บาลีนจะเป็นตัวกรองอาหารที่เป็นสัตว์ทะเลเล็กๆ นักวิทยาศาสตร์เผยว่า ในยุคน้ำแข็งช่วง 3-5 ล้านปีที่ผ่านมาเป็นจุดเริ่มต้นการเปลี่ยนแปลงมหาสมุทรและแหล่งอาหารสำหรับวาฬ พวกเขาวิจัยจากซากดึกดำบรรพ์ของวาฬขนาดเล็ก โดยใช้คอมพิวเตอร์จำลองใส่ข้อมูลช่วงเวลาในอดีตและวิธีวิวัฒนาการสายพันธุ์ของกลุ่มวาฬบาลีนตั้งแต่ขนาดเล็กจนกลายเป็นขนาดใหญ่ยักษ์ พบว่าวาฬขนาดเล็กสูญพันธุ์ไปในช่วงไม่กี่แสนปีที่ผ่านมาและ 4,500,000 ปีก่อน

นักวิทยาศาสตร์สรุปว่าขั้วโลกที่เย็นลง น้ำแข็งและการไหลเวียนของน้ำในมหาสมุทร รวมทั้งทิศทางลมต่างเปลี่ยนไป กระแสน้ำเย็นไหลไปใกล้เขตศูนย์สูตร ทำให้กลายเป็นแหล่งอาหารใหญ่ของวาฬ สามารถกินอาหารได้ครั้งมากๆ ขนาดตัวจึงขยายใหญ่ขึ้น ซึ่งเป็นคำตอบว่าทำไมถึงพบวาฬจำนวนมากในช่วงฤดูร้อนของอ่าวมอนเทอเรย์ รัฐแคลิฟอร์เนีย ในสหรัฐฯ อย่างไรก็ตาม มีความกังวลว่าหากการเปลี่ยนแปลงภูมิอากาศเพิ่มมากขึ้น วาฬที่มีขนาดเล็กกว่าอาจจะประสบความยากลำบากในการดำรงชีวิต.