บริการข่าวไทยรัฐ

มหาสมุทรบนดวงจันทร์ของดาวเสาร์อาจมีสิ่งมีชีวิต

ก่อนที่ยานอวกาศแคสสินีจะจบภารกิจและจะเผาไหม้จมสู่พื้นดาวเสาร์ในเดือนกันยายนที่กำลังจะถึงนี้ องค์การนาซาได้ข้อมูลจากยานแคสสินีอย่างต่อเนื่อง ล่าสุดคือการค้นพบว่าดวงจันทร์บริวารที่โคจรรอบดาวเสาร์ชื่อเอนเซลาดัส ซึ่งเป็นดวงจันทร์ขนาดเล็กถูกปกคลุมด้วยน้ำแข็งอาจจะมีสภาพที่เอื้อสำหรับสิ่งมีชีวิตอาศัย

ยานอวกาศแคสสินีได้ตรวจพบโมเลกุลของไฮโดรเจน รวมทั้งแอมโมเนีย คาร์บอนไดออกไซด์ และมีเทน จากไอน้ำที่พวยพุ่งออกมาจากรอยแตกของผิวดวงจันทร์เอนเซลาดัส นักวิทยาศาสตร์คาดว่าปฏิกิริยาทางเคมีของช่องระบายความร้อนระหว่างแกนหินของดวงจันทร์กับมหาสมุทรที่อยู่ใต้เปลือกดวงจันทร์ จะช่วยให้จุลินทรีย์เจริญเติบโตในรอยแตก ไฮโดรเจนในมหาสมุทรใต้ผิวดวงจันทร์เมื่อผสานกับโมเลกุลของก๊าซคาร์บอนไดออกไซด์จนเกิดกระบวนการที่เรียกว่า มีเธนโนเจเนซิส (methanogenesis) เป็นแหล่งพลังงานให้จุลินทรีย์ที่อาศัยอยู่ในมหาสมุทรของดวงจันทร์มีชีวิตอยู่ได้

อย่างไรก็ตาม ยังเป็นการคาดคะเนตามหลักเหตุผล จนกว่าจะสามารถนำไอน้ำบนดวงจันทร์ดังกล่าวมาศึกษา ทั้งนี้ ในปี 2563 องค์การนาซาจะปล่อยยานอวกาศไปสำรวจดวงจันทร์ยูโรปา ซึ่งเป็นบริวารของดาวพฤหัสบดี หลังจากที่กล้องโทรทรรศน์อวกาศฮับเบิล จับภาพไอน้ำพุ่งจากรอยแตกของผิวดาวที่มีความหนาของชั้นน้ำแข็ง ซึ่งสันนิษฐานว่าจะมีมหาสมุทรและอาจจะมีสิ่งมีชีวิตอาศัยอยู่เช่นเดียวกัน.